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O segredo do sucesso está a começar.

Bison regressou da beira mesmo a tempo das alterações climáticas

Ted Turner possui mais de 100.000 hectares de terra imaculada no sudoeste de Montana, com pastagens exuberantes e colinas florestadas rolando com abetos de Douglas. Há populações de lobos, ursos pretos e pardos, veados, alces e antílopes de pronghorn que variam livremente, alguns cruzamentos do parque de Yellowstone. Mas as verdadeiras estrelas do Rancho Voador D são os seus milhares de bisontes, a besta americana uma vez caçada à beira da extinção.

O bisão do Turner não precisa de muita intervenção humana para prosperar. Eles reproduzem-se naturalmente no início do verão, quando a relva está no seu nível mais nutritivo, e eles nascem seus bezerros nos campos. O bisão pode resistir a flutuações de temperatura e queda de neve. Os animais são vacinados para doenças comuns, mas antibióticos de rotina e hormonas de crescimento sintético não são usados. Quando um dos animais morre no Rancho Flying D, cerca de 2% a 3% do rebanho perece todos os anos – a carcaça é simplesmente deixada para os necrófagos.

Os enormes animais felpudos estão a fazer um retorno como uma fonte de carne chique, saudável e amiga do ambiente. Mas para os da indústria, os animais são apenas a peça final num puzzle ecológico maior. “O negócio da erva é o negócio em que estamos”, disse Mark Kossler, vice-presidente de operações de ranchos na Turner Enterprises Inc. Manter a relva a crescer, a filosofia vai, e o resto do ecossistema seguir-se-á. Por outras palavras: se cultivares a relva, o teu bisão prosperará.

E o negócio dos bisontes está a prosperar. A carne é mais saudável do que a carne de vaca, com mais proteína e menos gordura do que o salmão, e também é mais lucrativa para os fazendeiros. Quase 60% dos comerciantes de bisontes reportaram um aumento da procura e 67% disseram estar a planear expandir os seus negócios, de acordo com um inquérito realizado em maio pela National Bison Association, um grupo do setor.

Talvez o que torna este crescimento mais surpreendente é que coincide com os preços desafiantes para a carne de bisão. Uma libra de retalhos de carne moída por 4,99 dólares por libra neste momento, de acordo com os dados do USDA. Atualmente, o bisão vende por mais do dobro desse preço, a 10,99 dólares por libra. Nos últimos três anos registou-se um crescimento de 25% nas vendas nos setores do retalho e dos serviços alimentares, de acordo com o grupo comercial, que totalou cerca de 350 milhões de dólares em 2016.

A indústria dos bisontes é um pouco desconfortável com uma subida de preços que não tem fim à vista. Existe uma preocupação geral de que, se continuar, os consumidores venham a deixar de comprar. Os rancheiros ainda estão assustados com uma quebra de mercado no início dos anos 2000. Ninguém quer que a bolha do bisão rebente de novo. “Não queremos sair do mercado”, disse Kossler.

A Bison continua a voar fora das prateleiras das lojas — e não apenas nos mercados de agricultores e no Mercado De Alimentos Integrais Inc. Wal-Mart Stores Inc. e Costco Wholesale Corp. também são vendedores, e muitos rancheiros oferecem vendas diretas online. Em 2016, a General Mills Inc. adquiriu a EPIC Provisions, cujo Bison Bacon Cranberry Bar, feito com bisão 100% alimentado com erva, é o seu best-seller. Para acompanhar, os apoiantes do bisão acabam de anunciar um novo compromisso para a restauração do rebanho de bisontes: Um milhão de bisontes na América do Norte até 2027, mais do dobro dos atuais 391.000.

Por enquanto, pelo menos, a natureza está a cuidar do bisão e das pessoas que a criam, incluindo as das mais de 60 tribos nativas americanas em 19 estados que trabalham com a NBA. Mas a indústria dos bisontes, ao contrário de alguns dos seus pares na produção de carne, está consciente de que as alterações climáticas são uma ameaça à saúde dos rebanhos.

A maioria dos agricultores e fazendeiros fala das alterações climáticas em tons silenciosos, se é que são, provavelmente, porque são considerados parte do problema (PDF). Na Conferência Internacional de Bisontes de julho em Big Sky, Montana, no entanto, as alterações climáticas foram o tema central.

Os participantes da conferência incluíam bebés, crianças de 6 anos, adolescentes, millennials, mudanças de carreira e avós. (“Os meus netos chamam-me ‘Buffalo'”, disse um participante.) Entre as multidões, parecia haver um consenso de que o clima estava a mudar e que a indústria dos bisontes teria de se adaptar.

Numa sala de conferências gigante no Big Sky Resort, cerca de 600 rancheiros reuniram-se para ouvir James Hurrell, o diretor do Centro Nacional de Investigação Atmosférica, fazer a apresentação principal sobre os impactos – passado, presente e futuro – de um clima em mudança. Um suspiro audível foi ouvido em resposta a um deslize sobre as temperaturas mais quentes esperadas para o final do século, e alguém na plateia soltou um “whoa” em resposta às previsões de 100 graus mais dias para os próximos dias.

Numa apresentação diferente, o ecologista Joseph Craine apresentou pesquisas que mostravam que as temperaturas de aquecimento estavam a reduzir a proteína na relva, levando a bisão menor. Ele instou os rancheiros a prestarem muita atenção (e partilhar) o que os seus animais estão a comer, pois procuram naturalmente proteínas. “Toda a gente tem uma história sobre coisas estranhas que os seus bisontes comem”, disse. Essa informação pode ajudar a todos.

 

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